하지현의 게임과 뇌과학 #9 게임을 오래하면 할수록 뇌가 발달한다?

정신건강의학과 전문의 하지현 교수님과 함께 하는『게임과 뇌과학』!

게임이 우리 뇌에 참 좋은데…정말 좋은데…오래하면 할수록 뇌가 더 발달한다고 합니다!  ʅ(´◔౪◔)ʃ

우리의 뇌를 바꾸는 신기방기한 게임 이야기, 함께 만나보시죠~!  ( ͡° ͜ʖ ͡°)


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지금까지 뇌과학 칼럼에서 소개한 연구들은 몇 주 정도의 짧은 기간 동안 게임을 했을 때, 뇌의 변화를 관찰한 것들이었다. 

실험 기간을 길게 잡고 그 전후를 비교하는 것은 현실적으로 어렵다. 때문에 연구진들은 가능하면 짧은 시간 동안, 다른 삶의 변수는 제외시켜서 게임과 연관된 뇌의 변화를 보고자 했던 것이다. 

그러나 게임은 이미 삶의 한 부분(!)이다. 게임을 한 번도 안 한 사람은 있지만, 몇 주만 하다가 그만두는 사람은 없다. 게임에 재미가 붙으면 한동안 ‘버닝’하는 시간이 이어진다. 

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게임이 하고 싶어서 잠을 잘 수가 없어!  (´д`、)

최근 인기리에 방영 중인 예능 프로그램 <미운 우리 새끼>에서 가수 김건모 씨가 두 개의 패드를 들고 동시에 게임을 하는 모습이 나왔다.

친구가 패드를 잘못 건드려서 게임 중 전투가 멈추자, 화를 주체하지 못하는 장면이 방영되기도 했다.                   

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문제의 그 친구 

해당 방송이 나간 뒤, 아마 조금이라도 삐딱한 시선이 있었다면  “김건모, 혹시 게임중독?”이라는 뉴스가 포털에 쏟아졌을 것이다. 하지만 그런 반응은 없었다.

김건모 씨가 지금 하고 있는 게임만 좋아했을 리는 없다. 아마도 인생에서 꽤 오랜 시간을 게임에 투자했을 것이 분명하다. 

모르긴 몰라도, 어릴 때 오락실 꽤나 들락날락하며 게임 한 판을 다 깰 때까지 집요하게 하지 않았을까? 

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눈뜨자마자 모닝 게임 한 판은 기본! 

여기서 드는 의문은, 만일 컴퓨터 게임을 오랫동안 한다면 그 사람의 뇌에는 어떤 변화가 올까?

전통적인 게임 중독의 관점에서 보면, 지금쯤 김건모 씨의 뇌는 문제가 생겨도 단단히 생겨야 마땅하다.

하지만 다행히도 그가 여전히 좋은 음악을 선사하는 것을 보면 별다른 문제가 생긴 것 같지는 않다.  

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그가 게임만큼이나 사랑해 마지 않는 그것  ( ͡° ͜ʖ ͡°)

이처럼 장기간 게임을 하는 것이 뇌에 미치는 영향에 대해 의문을 품은 연구진이, 성인을 대상으로 게임 이력과 뇌의 변화를 조사해 보았다. 

독일 막스플랑크 연구소의 시몬 퀸(Simone Kühn) 박사 연구팀은 2013년, 분자정신의학(Molecular Pychiatry)에 ‘평생 비디오 게임을 한 시간량은 내후각, 해마, 후두엽과 양적 연관성이 있다(Amount of lifetime video gaming is positively associated with entorhinal, hippocampal and occipital volume)’는 논문을 발표했다.

평균 28.4세의 건강한 성인 남성 62명을 모집해 게임을 시작한 나이와 매주 몇 시간 등을 하는지를 조사해 지금까지 얼마나 많은 시간 동안 게임을 했는지를 분석했다. 

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대부분 요맘 때부터 게임을 접했다는 결과가 나왔습니다 

담배를 피운 정도를 일반적으로 ‘갑-연’이라고 말한다.예를 들어 1년 동안 매일 담배 한 갑을 피우면 1갑-연이라고 하고, 20갑-연이 되면 폐암의 위험도가 매우 올라간다고 알려져 있다. 

 이런 방식을 차용해 연구자들은 ‘조이스틱-연’이란 단위를 만들어서 ‘시간 * 주당 게임하는 날짜 * 52주 * 게임을 한 연수’의 총량을 계산했다. 

만약 22살의 남자가 12살 때부터 하루 2시간씩 주 3회 게임을 10년간 했다면 ‘ 2 * 3 * 52 * 10 =3,120’ 조이스틱-연이 된다. 

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요 조이스틱을 잡고 보낸 시간을 계산해 보면? 

그리고 모든 참가자들의 대뇌 MRI를 촬영한 후, 게임을 한 시간의 총량을 변수로 해서 MRI로 측정한 뇌의 각 부위의 해부학적 크기의 차이를 분석했다. 

여기에는 ‘복셀기반형태측정(voxel-based morphometry :VBM)’을 사용했다.

모니터 화면을 픽셀 단위로 측정하듯이 뇌세포의 해부학적 위치와 크기를 MRI로 평가한 뒤, 표준 해부학적 아틀라스를 이용해 각기 다른 사람들의 뇌 형태를 표준화한 다음에 이를 표준 이미지에서 복셀 단위로 표시한 것이다.
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MRI로 측정한 뇌의 각 부위의 해부학적 크기를 살펴봅시다  

참가자들의 평균 게임 경험은 3,844 조이스틱-연 (0부터 19,890까지)이었고, 62명 중 5명은 꽤 심하게 게임을 하는 편이었다.

조이스틱-연과 MRI 복셀 크기의 상호연관성을 분석해보니, 게임을 많이 한 사람일수록 양측 해마, 내후각, 좌측뇌의 후두엽과 하측두정엽사이 지역의 회백질의 증가와 연관성이 있었다. 뇌가 줄어든 부분은 관찰되지 않았다.

게임 장르로는 테트리스와 같은 로직/퍼즐게임, 수퍼마리오 64 같은 플랫폼 게임과 연관이 있었다.

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슈퍼마리오 64를 하면 머리가 좋아진다는 말씀!?

해마는 널리 알려진대로 기억중추이다. 여기에 내후각(entorhinal) 영역은 주어진 감각 정보를 모아서 해마로 건네는 기능을 한다.

이 영역은 그중에서도 특히 길 찾기 능력 및 현재 행동의 맥락을 파악해서 입력하는 기억 능력과 연관돼 있다.

뇌 안에 일종의 자기가 하는 일, 즉 위치에 대한 지도를 만들고, 그 안에서 하는 행동의 맥락 및 태도 등에 대한 데이터베이스를 만드는 것이다. P_feBuZyga

게임을 오래하면 복잡한 미로찾기도 식은죽먹기! 

그러므로 게임을 할수록  공간지각, 길 찾기 능력이 발달하는데 이것은 일시적인 변화가 아니라,  해부학적으로 뇌세포가 눈에 띄게 증가하는 구조적 변화로까지 이어졌다는 것을 밝힌 것이다. 

위의 연구 결과를 보면, 게임을 오래 한다고 해서 뇌가 나빠지는 것은 아님을 알 수 있다. 오히려 좋아진다는 게 연구 결과를 통해 입증되었다.

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기뻐하는 게이머들의 환호성이 들리네요 (´౪`) 

보고 들은 것을 외우는 단기간 언어기억능력이 향상되는 것은 아니지만, 최소한 시지각능력과 공간지각능력, 그리고 어느 장소에서 어떤 행동을 하는게 적합할지 인식하는 능력은 게임을 하면 할수록 좋아진다.

게다가 일시적 기능 향상이나 활동량 증가가 아니라, 뇌세포의 영구적인 구조 변화가 일어날 수 있다는 것이다.

추정컨대 해마란 부위는 삽화 기억을 담당하는 역할을 하는데, 만일 이런 양적 변화가 일어난다면 오직 ‘시지각능력’만 좋아지지는 않을 것이다.

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삽화 기억을 담당하는 해마 

실제적인 기억 능력도 함께 향상되지 않을까? 한 가지 기능이 좋아지면 다른 기능도 덩달아 좋아지는 상호연결성이 뇌의 특성 중 하나이기 때문이다. 

그런 점에서 다시 김건모 씨의 유별난 게임 사랑과 소주 사랑을 되짚어 보자.

알코올이 해마에 좋지 않은 영향을 미치는 것은 이미 알려진 사실이다.  그러니 엄청난 애주가로 알려진 김건모 씨가 수많은 히트곡의 가사를 잊어버리지 않는 것은 게임을 통해 발달한 뇌의 기능이 알코올의 부정적 효과를 상쇄해서가 아닐까? 

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노래를 할 때 만큼은 전혀 흔들림이 없는, 당신은 프로! 

그러니 게이머들이여, 이제 “게임을 너무 오래 했나 봐, 머리가 녹슬어 가.”라는 말은 하지 말자. 뇌도 근육과 같아서 너무 혹사시키지 않는 한, 쓰면 쓸수록 튼튼해진다.


 

하지현 교수님 프로필
하지현
 정신건강의학과 전문의. 서울대학교 의과대학을 졸업하고 동 대학원에서 박사학위를 받았으며, 현재 건국대학교 의학전문대학원 교수로 일하고 있다. 전문지식을 쉽고 재미나게 풀어주는 글솜씨로 다양한 칼럼을 연재하고 있으며 『정신의학의 탄생』 『공부중독』 등 10여권의 책을 펴냈다.

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